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Semer dans les larmes, récolter dans la joie

Par Walter B. Fenton

Le baptême d'un enfant est célébré à la First Methodist Church Collierville (Collierville, Tennessee).

Selon un récent article de Christianity Today, près de 6 000 églises locales se sont désaffiliées de l'Église méthodiste unie depuis 2019. Et comme l'indique clairement l'article, beaucoup d'autres le feraient aussi, si ce n'était le processus souvent coûteux et compliqué requis pour le faire. La barre des désaffiliations a été placée si haut dans certaines conférences annuelles que les églises locales se sont regroupées pour demander aux tribunaux civils d'exiger que les conférences annuelles les autorisent à quitter la dénomination. Dans certains États, les juges se sont prononcés contre elles, tandis que d'autres se sont prononcés en leur faveur.

Cependant, certaines congrégations, qui ont la liberté d'organiser des votes de désaffiliation, découvrent qu'une minorité de leurs membres peut bloquer la volonté de la majorité de quitter l'Église UM. La barre haute de 67% des membres d'une congrégation doit voter en faveur de la désaffiliation.

Que se passe-t-il lorsque les églises locales ne parviennent pas à atteindre leurs objectifs ?

"Beaucoup de nos fidèles avaient le cœur brisé", a déclaré le révérend David Lindwall, ancien pasteur de l'église méthodiste unie de Montgomery, à Montgomery (Texas), une localité située à environ une heure au nord de Houston. Au début du mois de septembre 2022, explique M. Lindwall, "cinquante-huit pour cent des membres de la congrégation ont voté en faveur de la désaffiliation de la dénomination, et bien sûr, nombre d'entre eux ont fréquenté l'église pendant des années. Ils avaient consacré leur temps, leur talent et leurs ressources aux missions et aux ministères de l'église et s'occupaient avec amour de ses installations ; c'étaient des membres très fidèles".

Le pasteur Lindwall, qui a servi l'église Montgomery UM pendant 12 ans et dont la famille a tissé des liens étroits avec la congrégation et la communauté, s'est dit déçu du résultat. Et comme l'a dit avec ironie le révérend Cabe Matthews, son pasteur associé, "nous avons passé une mauvaise semaine au bureau".

Le laïc John David Peeples, de l'Église méthodiste unie de Collierville, dans le Tennessee, une banlieue à l'est de Memphis, peut compatir avec Lindwall et Matthews. Au début de l'année, un dimanche de fin février, 495 membres (64 %) de la congrégation de Collierville ont voté en faveur de la désaffiliation de l'Église UM, mais 278 (36 %) ont voté en faveur du maintien. Il manquait 12 voix à la majorité pour atteindre les 67 % requis pour la désaffiliation.

M. Peeples, qui avait codirigé un comité ayant aidé l'Église à mener à bien un long processus de discernement concernant la désaffiliation, était profondément déçu et épuisé. "Franchement, j'ai bien fait de quitter la ville dès le lendemain matin pour m'occuper d'affaires familiales pendant plusieurs jours ; j'avais besoin d'être loin. Je n'étais pas sûr de ce que j'allais faire à mon retour ; je me suis dit que j'allais commencer à chercher une nouvelle église à fréquenter."

A Montgomery, Lindwall, Matthews et les principaux laïcs ont décidé qu'ils voulaient s'assurer que les membres qui avaient voté pour la désaffiliation n'aient pas à chercher ailleurs. Ils ont immédiatement commencé à planifier l'implantation d'une nouvelle église et deux mois plus tard, début novembre 2022, Christ the King Église Méthodist Globale a tenu son premier culte dans un collège local.

"C'est comme si nous avions échangé un bâtiment contre une mission, et contre une foi beaucoup plus profonde", a déclaré Mme Matthews. "Bien que nous ayons une énorme quantité de travail à accomplir, il y a une facilité, une légèreté que je n'ai jamais connue auparavant dans ma vie de ministre. D'une certaine manière, nous nous amusons ! Lorsque nous nous réunissons, nous ressentons tous une joie profonde. Nous savons qui nous sommes et ce que nous faisons, et nous savons que le Seigneur est avec nous !

Pour les membres qui ont décidé de quitter la Collierville UM Church, le chemin vers quelque chose de nouveau a été différent, mais les résultats sont remarquablement similaires. La majorité des membres de la plus grande classe d'école du dimanche de l'église avait voté pour la désaffiliation, et ils ont décidé qu'ils voulaient toujours se réunir le dimanche. Les responsables ont commencé à chercher un local dès le lendemain du vote ; ils ont trouvé un espace dans une entreprise de pompes funèbres. L'idée était de se réunir pour l'école du dimanche, puis de renvoyer les gens afin qu'ils puissent chercher de nouvelles églises pour le culte.

Les membres de l'Église de Montgomery (Montgomery, Texas) se réunissent pour le culte.

Lorsque d'autres membres de l'église UM de Collierville ont appris l'existence de cette réunion de classe et l'endroit où elle se tiendrait, ils ont demandé s'ils pouvaient se joindre à eux. Les demandes ont continué à affluer toute la semaine, si bien que le dimanche, au lieu d'une réunion de classe, 350 personnes se sont entassées dans un espace pouvant accueillir 150 personnes et ont tenu un service religieux.

"Les gens se tenaient contre les murs, dans les allées et dans les foyers", a déclaré M. Peeples. "Il n'était pas prévu d'organiser un culte ou de fonder une nouvelle église, mais apparemment, le Saint-Esprit avait un plan. Depuis, nous célébrons des cultes au funérarium et, compte tenu de l'intérêt et de l'enthousiasme suscités, nous avons décidé d'implanter une église. Nous sommes maintenant connus sous le nom de First Methodist Church Collierville".

La congrégation naissante a finalement engagé le révérend Eddie Bromley comme pasteur. Le révérend Bromley, ancien pasteur associé de l'église UM de Collierville, s'est senti appelé à diriger cette nouvelle église.

"Ma femme et moi avons implanté une église il y a 20 ans, dans une petite communauté rurale". explique M. Bromley. "Nous étions 40 personnes et nous avons eu environ 18 mois pour planifier, former et lancer l'église. En l'espace d'une décennie, l'église a presque atteint la taille de 200 personnes, ce qui était fantastique. Mais cette fois-ci, au lieu que 40 personnes et un pasteur lancent une église, le Saint-Esprit a lancé une église, accueilli 350 personnes et, quelques semaines plus tard, a invité un pasteur à venir en faire partie. J'ai donc la joie de prétendre être le leader de tout cela, comme si j'étais assez intelligent pour faire en sorte que tout cela se produise".

Bien que Bromley soit un pasteur Église Méthodist Globale , la nouvelle congrégation n'a pas pris de décision quant à son affiliation. Il est actuellement au milieu d'une série de sermons explorant les spécificités wesleyennes, et note que les personnes formant la nouvelle église apprécient leur héritage méthodiste et ne veulent pas le perdre.

"Nous essayons de préparer le terrain pour que, lorsque nous commencerons à parler d'alignement confessionnel, ou du moins de sa possibilité, nous ne soyons pas simplement ignorants", a déclaré M. Bromley. "Nous ne voulons pas prendre une décision d'alignement pour des raisons pragmatiques. Je veux dire qu'il y a des raisons pragmatiques de s'aligner sur une dénomination, notamment celle de savoir où ils trouveront leur prochain pasteur quand je serai parti, mais je pense qu'il y a des raisons plus profondes et plus importantes de s'aligner, et nous voulons les examiner attentivement".

Les personnes qui ont implanté Christ the King à Montgomery ont décidé assez rapidement de s'affilier à Église Méthodist Globale. Lindwall et Matthews, qui ont été nommés co-pasteurs de la nouvelle église, sont tous deux membres du clergé de l'Église GM. La congrégation a la particularité d'être la première implantation de l'Église GM dans la Conférence annuelle provisoire de l'Est du Texas.

"Les laïcs qui ont participé à l'implantation de l'église sont très engagés, très généreux et très, très fidèles", a déclaré M. Lindwall. "Ils se rendent compte qu'ils participent à une mission qui les dépasse. Ils sont intéressés par la construction d'une église qui sera présente dans cette communauté pour les années à venir. C'est une entreprise stimulante et passionnante !

Récemment, la congrégation a voté à l'unanimité en faveur d'une fusion avec l'église méthodiste de Woodlands, située à seulement 25 miles au sud-est de Montgomery. The Woodlands, également Église Méthodist Globale, possède déjà d'autres églises locales dans la région. Le nouveau nom de la congrégation sera The Church at Montgomery.

"Nous sommes honorés que The Woodlands nous ait contactés", a déclaré M. Lindwall. "Nous sommes bien sûr alignés sur le plan théologique et partageons la même passion pour atteindre les gens pour Jésus, les former à la foi et aider les personnes dans le besoin. Cette fusion fait avancer notre mission et nous permettra d'atteindre certains de nos objectifs bien plus tôt que nous ne l'avions prévu."

La majorité des quelque 3 000 églises locales qui ont rejoint le site Église Méthodist Globale l'ont fait à la suite de votes de désaffiliation réussis, et sont donc arrivées avec leurs biens et leurs actifs intacts. Mais comme l'Église de Montgomery, d'autres sont le résultat de personnes et de pasteurs qui se sont éloignés de sanctuaires et de chapelles qu'ils chérissaient et qui, dans la foi, ont fait quelque chose qu'ils n'auraient jamais imaginé faire : implanter une Église.

"Nous sommes tellement occupés à aider les églises locales et les pasteurs à passer à l'Église GM que nous n'avons pas eu le temps de déterminer combien d'entre elles sont des implantations d'églises, ou combien de ces implantations d'églises sont le résultat de personnes qui ont perdu un vote de désaffiliation, et qui ont ensuite décidé avec audace d'implanter une nouvelle église", a déclaré le révérend Keith Boyette, responsable des relations avec les Églises de l'Église GM. "Mais quoi qu'il en soit, tant d'histoires sont une source d'inspiration et un témoignage de la fidélité des gens à l'appel de Dieu dans leur vie. Et nous sommes convaincus qu'un certain nombre d'implantations d'églises qui réfléchissent encore à une décision d'alignement rejoindront finalement l'Église GM".

L'année dernière, le site Église Méthodist Globale s'est associé au River Network pour aider les laïcs et les membres du clergé qui souhaitent implanter une église. Tout récemment, le Conseil de direction transitoire de l'Église GM a approuvé 13 implanteurs d'églises supplémentaires et les a autorisés à implanter des églises de Concord, en Caroline du Nord, à Chicago, dans l'Illinois, à Los Angeles, en Californie, et dans d'autres endroits entre les deux.

Si vous souhaitez en savoir plus sur l'implantation d'une église, lisez L'implantation d'une église, le GMC et vous.

Vous pouvez en savoir plus sur le site Église Méthodist Globale en explorant son site web.

Le Révérend Walter Fenton est le responsable adjoint de la connexion sur le site Église Méthodist Globale.

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