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Sembrar con lágrimas, cosechar con alegría

Por Walter B. Fenton

El bautizo de un bebé se celebra en la Primera Iglesia Metodista de Collierville (Collierville, Tennessee).

Según un reciente artículo de Christianity Today, casi 6.000 iglesias locales se han desafiliado de la Iglesia Metodista Unida desde 2019. Y como deja claro el artículo, muchas más también lo harían de no ser por el proceso a menudo costoso y complicado que se requiere para hacerlo. El listón para las desafiliaciones se ha puesto tan alto en algunas conferencias anuales, que las iglesias locales se han unido para solicitar a los tribunales civiles que obliguen a las conferencias anuales a permitirles salir de la denominación. En algunos estados, los jueces han fallado en su contra, mientras que en otros han fallado a su favor.

Sin embargo, algunas congregaciones, que sí tienen libertad para celebrar votaciones de desafiliación, llegan a descubrir que una minoría de sus miembros puede bloquear la voluntad de la mayoría de abandonar la Iglesia de la UM. El alto listón del 67% de los miembros de una congregación debe votar a favor de la desafiliación.

¿Qué ocurre cuando las iglesias locales se quedan cortas?

"Muchos de nuestros feligreses estaban desconsolados", dijo el reverendo David Lindwall, antiguo pastor de la Iglesia Metodista Unida de Montgomery, en Montgomery (Texas), una comunidad situada a una hora al norte de Houston. A principios de septiembre de 2022, explicó Lindwall, "el 58% de los miembros de la congregación votaron a favor de desafiliarse de la denominación y, por supuesto, muchos de ellos asistían a la iglesia desde hacía años. Habían volcado su tiempo, talento y recursos en sus misiones y ministerios, y cuidaban con cariño de sus instalaciones; eran miembros muy fieles."

Lindwall, que sirvió a la Iglesia de la UM de Montgomery durante 12 años, y cuya familia había creado fuertes lazos en la congregación y la comunidad, reconoció su decepción por el resultado. Y como dijo irónicamente el reverendo Cabe Matthews, su pastor asociado: "Tuvimos una mala semana en la oficina".

El laico John David Peeples, de la Iglesia Metodista Unida de Collierville, Tennessee, un suburbio al este de Memphis, podría compadecerse de Lindwall y Matthews. A principios de año, un domingo de finales de febrero, 495 miembros (el 64%) de la congregación de Collierville votaron a favor de desafiliarse de la Iglesia Metodista Unida, pero 278 (el 36%) votaron a favor de permanecer. La mayoría se quedó a 12 votos del 67% necesario para la desafiliación.

Peeples, que codirigió un comité que ayudó a la iglesia a avanzar en un largo proceso de discernimiento sobre la desafiliación, se sintió profundamente decepcionado y agotado. "Francamente, fue bueno que a la mañana siguiente tuviera que salir de la ciudad para atender asuntos familiares durante varios días; necesitaba estar fuera. No estaba seguro de lo que iba a hacer cuando volviera a casa; supongo que pensé que empezaría a buscar una nueva iglesia a la que asistir."

En Montgomery, Lindwall, Matthews y los laicos líderes decidieron que querían asegurarse de que los miembros que habían votado por desafiliarse no tuvieran que buscar en otra parte. Inmediatamente empezaron a hacer planes para plantar una nueva iglesia, y dos meses después, a principios de noviembre de 2022, Cristo Rey Iglesia Metodista Global celebró su primer culto en una escuela secundaria local.

"Es como si hubiéramos cambiado un edificio por una misión, y por una fe mucho más profunda", dijo Matthews. "Aunque tenemos una inmensa cantidad de trabajo que hacer, hay una facilidad en ello, una ligereza que nunca antes había conocido en mi vida en el ministerio. En cierto modo, ¡nos divertimos! Cuando nos reunimos, todos sentimos una profunda alegría. Sabemos quiénes somos y a qué nos dedicamos, y sabemos que el Señor está con nosotros".

Para los miembros que decidieron abandonar la Iglesia UM de Collierville, el camino hacia algo nuevo fue diferente, pero los resultados son notablemente similares. La mayoría de los miembros de la clase de Escuela Dominical más numerosa de la iglesia habían votado a favor de la desafiliación, y decidieron que seguían queriendo reunirse los domingos. Sus líderes empezaron a buscar un local al día siguiente de la votación; encontraron espacio en una funeraria. La idea era reunirse para la Escuela Dominical, y luego despedir a la gente para que pudieran ir en busca de nuevas iglesias a las que asistir para el culto.

Los miembros de la Iglesia de Montgomery (Montgomery, Texas) se reúnen para el culto.

Cuando otros miembros de la Iglesia UM de Collierville se enteraron de la reunión de la clase y del lugar donde pensaba reunirse, preguntaron si podían unirse a ellos. Las peticiones siguieron llegando durante toda la semana, así que el domingo, en lugar de una reunión de clase, 350 personas se apiñaron en un espacio para 150 y celebraron un culto.

"La gente estaba de pie contra las paredes, en los pasillos y en los vestíbulos", dijo Peeples. "No estaba previsto celebrar un culto ni fundar una nueva iglesia, pero al parecer el Espíritu Santo sí tenía un plan. Hemos estado celebrando cultos en la funeraria desde entonces y, dado el interés y el entusiasmo, decidimos fundar una iglesia. Ahora se nos conoce como Primera Iglesia Metodista de Collierville".

La incipiente congregación acabó contratando al reverendo Eddie Bromley como pastor. Bromley, antiguo pastor asociado de la Iglesia UM de Collierville, se sintió llamado a dirigir la nueva iglesia.

"Mi mujer y yo plantamos una iglesia hace 20 años; estaba en una pequeña comunidad rural". dijo Bromley. "Teníamos 40 personas, y todos dispusimos de unos 18 meses para planificar, formar y poner en marcha. Durante casi una década, la iglesia casi llegó a tener 200 personas, lo que fue fantástico. Pero esta vez, en lugar de que 40 personas y un pastor fundaran una iglesia, el Espíritu Santo fundó una iglesia, acogió a 350 personas y, unas semanas más tarde, invitó a un pastor a formar parte de ella. Así, tengo la alegría de pretender ser el líder de esto, como si yo fuera lo suficientemente inteligente como para hacer que algo de esto suceda".

Aunque Bromley es pastor de Iglesia Metodista Global , la nueva congregación no ha tomado una decisión de afiliación. Actualmente está preparando una serie de sermones en los que explora los distintivos wesleyanos, y señala que las personas que forman la nueva iglesia aprecian su herencia metodista y no quieren perderla.

"Estamos intentando sentar unas buenas bases para que cuando empecemos a hablar de alineación denominacional, o al menos de la posibilidad de ello, no estemos compartiendo simplemente ignorancia", dijo Bromley. "No queremos tomar una decisión de alineación sólo por razones pragmáticas. Quiero decir, hay algunas razones pragmáticas para estar alineados con una denominación, incluyendo de dónde sacarán a su próximo pastor cuando yo no esté, pero creo que hay razones más profundas e importantes para la alineación, y queremos considerarlas cuidadosamente".

Las personas que fundaron Cristo Rey en Montgomery decidieron rápidamente afiliarse a Iglesia Metodista Global. Tanto Lindwall como Matthews, nombrados co-pastores de la nueva iglesia, son clérigos de la Iglesia GM. La congregación tiene la distinción de ser la primera iglesia GM plantada en la Conferencia Anual Provisional del Este de Texas.

"Los laicos que se ofrecieron a plantar la iglesia están muy comprometidos, son muy generosos y muy, muy fieles", dijo Lindwall. "Son conscientes de que se embarcan en una misión que va más allá de ellos mismos. Están interesados en construir una iglesia con un legado que permanezca en esta comunidad durante muchos años. Es una empresa desafiante y emocionante".

Recientemente, la congregación votó por unanimidad fusionarse con la Iglesia Metodista de The Woodlands, a sólo 25 millas al sureste de Montgomery. The Woodlands, también Iglesia Metodista Global, ya cuenta con otras iglesias locales en la zona. El nuevo nombre de la congregación será The Church at Montgomery.

"Nos sentimos honrados de que The Woodlands se haya puesto en contacto con nosotros", dijo Lindwall. "Por supuesto, estamos teológicamente alineados y compartimos la misma pasión por alcanzar a las personas para Jesús, discipularlas en la fe y ayudar a las personas necesitadas. Esta fusión impulsa nuestra misión hacia adelante, y hará posible alcanzar algunas de nuestras metas mucho antes de lo que habíamos anticipado."

La mayoría de las casi 3.000 iglesias locales que se han unido a Iglesia Metodista Global lo hicieron mediante votaciones de desafiliación que prosperaron, por lo que llegaron con sus propiedades y bienes intactos. Pero, al igual que la Iglesia de Montgomery, otras son el resultado de personas y pastores que se han alejado de santuarios y capillas queridos y, por fe, han hecho algo que nunca imaginaron: plantar una iglesia.

"Estamos tan ocupados ayudando a las iglesias locales y a los pastores en la transición a la Iglesia GM que no hemos tenido tiempo de determinar cuántas de ellas son iglesias plantadas, o cuántas de esas iglesias plantadas son el resultado de personas que perdieron una votación de desafiliación, y luego decidieron audazmente plantar una nueva iglesia", dijo el Rev. Keith Boyette, jefe de conexiones de la denominación. "Pero sea cual sea el caso, muchas de las historias son una inspiración y un testimonio de la fidelidad de las personas a la llamada de Dios en sus vidas. Y estamos seguros de que un número de iglesias que todavía están considerando una decisión de alineación finalmente se unirán a la Iglesia GM."

Desde hace un año, Iglesia Metodista Global colabora con la Red Fluvial para ayudar a los laicos y clérigos que desean fundar una iglesia. Recientemente, el Consejo de Liderazgo Transitorio de la Iglesia GM aprobó a 13 plantadores de iglesias adicionales y los autorizó a plantar iglesias desde Concord, Carolina del Norte, hasta Chicago, Illinois, Los Ángeles, California, y lugares intermedios.

Si desea saber más sobre cómo plantar una iglesia, lea Church Planting, the GMC, and You (La plantación de iglesias, el GMC y usted).

Puede obtener más información sobre la Iglesia Metodista Global explorando su sitio web.

El reverendo Walter Fenton es el responsable de conexión adjunto de Iglesia Metodista Global.

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